Las Criollas de Caguas iniciarán este viernes, en su casa local temporera del Coliseo Mario ‘Quijote’ Morales de Guaynabo, la búsqueda de su séptimo campeonato consecutivo en el voleibol femenino, cuando reciban a las Valencianas de Juncos, equipo al que algunos escogen como máximo favorito para destronar a las cagüeñas. 

Pero para el dirigente Juan Carlos Núñez, esto no es nada nuevo. 

“Cada año se dicen muchas cosas, se ponen unas cosas por aquí y se quitan otras por allá”, dijo Núñez, quien a su vez estará buscando su undécimo campeonato como dirigente en el voleibol femenino. 

“Pero a nosotros eso nunca nos preocupa: solo estamos pensando en ir paso a paso”. 

Gracias al tardío inicio de la temporada, las Criollas —al igual que los demás equipos— tendrán una escuadra casi completa, al contar con las estrellas que habitualmente hubiesen estado jugando todavía en Europa al comienzo de la campaña regular. 

“Tenemos 14 jugadoras que han estado practicando y están listas”, dijo. “El espacio adicional es para (la esquina) Pilar Victoriá, que debe estar empezando a principios de junio”. 

Incluso las dos refuerzos —la esquina Adora Anae y la esquina y opuesto Khat Bell— llevan dos semanas practicando con el equipo y estarán listas desde el primer momento, uniéndose a una constelación de estrellas que incluye a Karina Ocasio, Stefanie Enright, Diana Reyes, Neira Ortiz, Shara Venegas y Jennifer Nogueras. 

En días recientes, hubo dos jugadoras que dieron positivo al covid-19, pero ya una reflejó un resultado negativo y se reintegró a las practicas, mientras que se espera que la otra también esté disponible para el viernes, dijo Núñez. 

La única novedad este año, para las Criollas, es el no poder jugar en Caguas sus partidos locales: el coliseo Roger L. Mendoza no está disponible debido a los arreglos que se están haciendo en su sistema eléctrico y la instalación de un sistema permanente de acondicionadores de aire. 

Pero Núñez no cree que eso afecte a su equipo. 

“Espero que la fanaticada nos siga respaldando, como siempre, pero también es posible que personas que no son fanáticos de ninguno de los equipos también asistan para ver los juegos, porque el coliseo está en un sitio muy céntrico”. 

Entretanto, las Valencianas, dirigidas ahora de nuevo por Xiomara Molero —quien fue quien las dirigió cuando ganaron el campeonato en 2007—, cuentan también con un elenco estelar: Aury Cruz, Natalia Valentín, las refuerzos Prisila Rivera y Taylor Sandbothe —Jugadora Más Valiosa de 2021 con las Criollas—, Paulina Prieto, Wilmary Rivera, Alba Hernández, Vanessa Vélez, Ivonessa García… 

“Todas están listas para jugar”, dijo Samuel Concepción, apoderado de las Valencianas. 

“Tenemos 14 jugadoras activas en el roster y dejamos un espacio libre por si acaso hay que traer a alguien según vaya calentando la temporada”. 

Juncos se eliminó en seis juegos ante las Criollas en las semifinales del año pasado en la serie que significó el campeonato para su ganador, puesto que San Juan no quiso participar en la final. 

El juego de este viernes comenzará a las 8:00 p.m., luego de una ceremonia en la que el municipio de Caguas le hará un reconocimiento al profesor Francisco Ochoa y a Vanessa Papaleo, quienes recientemente fueron exaltados al Salón de la Fama del Voleibol Puertorriqueño.

El profesor Trina, trompetista, estará a cargo de la interpretación de los himnos.