Arella Guirantes formará parte del cuadro titular del Equipo Nacional femenino de Puerto Rico que este jueves se enfrentará a su similar de Bélgica en el inicio del torneo clasificatorio FIBA con miras a la Copa Mundial.

La canastera con experiencia en la WNBA jugará en la posición de delantera pequeña en sustitución de Jazmon Gwathmey, quien a su vez pasará a ocupar la posición de delantera fuerte que pertenecía a Tayra Meléndez, una de las canasteras veteranas que no verá acción en el torneo.

El resto del cuadro titular lo componen Pamela Rosado, Jennifer O’Neill e Isalys Quiñones, según adelantó el piloto nacional Jerry Batista.

La competencia perteneciente al Grupo A —en el que también figuran Estados Unidos y Rusia— que en este caso separa tres espacios para el Mundial de septiembre próximo en Australia, se celebrará en la Entertainment Sports Arena de Washington DC, y el choque del jueves está programado para comenzar a las 5:30 de la tarde (hora de Puerto Rico). El segundo partido, contra Estados Unidos, se jugará este sábado, mientras que el tercero—el lunes— se trasladará a la República Dominicana porque Estados Unidos no aceptó las condiciones de vacunación de las jugadoras rusas.

Puerto Rico tendrá en Bélgica a un rival clasificado sexto mundialmente por FIBA que le derrotó decisivamente el año pasado en los Juegos Olímpicos de Tokio.

Las boricuas están clasificadas 18.

“Sabemos que muchos equipos de estos son mejores que nosotros, y hemos sido bien honestos y le hemos querido vender a todas las jugadoras del programa que nosotros nos vamos a preparar de la mejor manera posible, y vamos a salir a jugar todas las noches no importa el rival que tengamos”, dijo Batista, arquitecto de la escalada de nivel que ha experimentado el programa en los pasados años.

“Vamos a salir a jugar, y si hacemos nuestro plan defensivo y ofensivo durante 40 minutos posiblemente tengamos oportunidad de ganar. 

“Ellos se supone que nos ganen”, agregó. “Eso es lo que se supone que pase, pero en una noche en específico cualquier cosa puede pasar. Está en la parte técnica de nosotros exigirles, y no conformarnos porque vamos  jugar con un equipo mejor que nosotros”.

Batista le restó importancia al hecho de que casi la mitad de las jugadoras se pondrá la camiseta boricua en un torneo oficial por primera vez: Guirantes, Briana Jones, Sofía Roma, Paulette Theresse Addison y Kaela Monet Hilarie.

“Tiene mucho que ver con la cultura que ha creado el programa, y de tener la bendición de tener cuatro jugadoras del cuadro regular y otra adicional. Y a esas jugadoras yo siempre les pido que transmitan esa cultura”.

Batista reconoce que en las belgas encontrarán un rival  sin muchos agujeros con una canastera, Emma Meesseman, que es considerada una de las principales a nivel internacional y que les endilgó 26 tantos, con 15 rebotes y seis asistencias en Tokio.

“Bélgica es un equipo que ha ido creciendo mucho en los últimos años, que tiene de todo. Tiene estatura, buenas armadoras, excelentes tiradoras, y su contraataque es uno de los mayores atributos que ellas tienen, la manera en que te atacan ofensivamente. Te ponen en muchas posiciones desventajosas. Es un equipo que da gusto verlas jugar”.