En un final permeado de frustración, los Nuggets de Denver quedaron fuera de la postemporada tras ser barridos por los Suns de Phoenix en una despedida anticlimática, que va a tono con su temporada. 

Con 3:52 restando en el tercer parcial, el Jugador Más Valioso de la temporada, Nikola Jokic, dio una falta de frustración al armador Cameron Payne que fue declarada por los árbitros como flagrant 2, y por ende una expulsión automática. 

“Yo no quería lesionarlo ni nada por el estilo. Era una mezcla de frustración y también tratando de cambiar el tempo de juego. Dar ánimo a mi equipo y al público. Se vio peor de lo que fue. Fui a disculparme con él. Por supuesto, fue mala mía. Lo siento”, expresó el Joker a la prensa luego del partido. 

Los Nuggets de por sí ya andaban tirando sus últimos cartuchos. 

La escuadra perdió al estelar armador y segundo mejor jugador del equipo, Jamal Murray, por una lesión de rodilla solo un par de semanas antes del comienzo de la postemporada. El canadiense tuvo su carta de presentación al mundo en los pasados playoffs, cuando, junto a Jokic, cargó a los Nuggets a dos victorias en series donde estuvieron abajo tres juegos a uno. Primero contra el Jazz en la primera ronda y luego contra los Clippers en la serie semifinal, para una sorpresiva visita a las finales de la conferencia. 

Este año, luego de la adquisición de Aaron Gordon, proveniente del Magic de Orlando, los Nuggets tuvieron la mejor defensa y la cuarta mejor ofensiva en juegos donde el cuadro regular contaba con Murray, Jokic, Gordon, Michael Porter Jr. y Will Barton, pero la muestra fue muy pequeña por el ataque de lesiones. 

Los Nuggets dominaron la primera ronda contra los Trail Blazers de Portland a pesar de no contar con Will Barton ni el defensor PJ Dozier, aparte de Murray. 

Sus ausencias le dieron la oportunidad a jugadores de perímetro como el argentino Facundo Campazzo y el boricua Markus Howard, ambos en su primer año en la liga, de adquirir una valiosa experiencia que les sirva el año entrante, aunque con un rol más limitado ante el regreso de los caballos. 

Murray debe regresar a mediados de temporada de su lesión de rodilla y el MVP tiene solo 26 años y está entrando a la cúspide de su carrera. 

“Ya yo lo he dicho en el pasado, pero yo estaba listo para escoger a los Nuggets como favoritos al campeonato antes de la lesión de Murray. Tenían una cohesión que habían conseguido en ambos lados de la cancha que daba el feeling de campeonato. Y el pick and roll de Jamal y Jokic quedó demostrado en los pasados playoffs que es imposible de defender”, dijo el periodista de ESPN, Zach Lowe en su podcast The Lowe Post

Aparte de El Joker, el resto de la escuadra ronda en edades con proyección a seguir mejorando en los próximos años. Murray con 24 años, Michael Porter, Jr. 22, Aaron Gordon 25, Monte Morris 25, Zeke Nnaji 20 y Markus Howard 22, deben ser parte crucial de la rotación el año entrante. 

“Depende cuán rápido y en qué nivel regrese Murray, los Nuggets deben ser considerados entre los favoritos al campeonato el año entrante de estar completamente saludables”, concluyó Lowe. 

Mientras Jokic juegue al nivel actual, y la gerencia lo rodee de un talento razonable, los Nuggets seguirán siendo contendores.

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