Gústele a quien le guste, o no le guste, el play-in tournament en la NBA ha sido todo un éxito, inclusive antes de jugarse el primer partido. 

El último día de jornada en la NBA vio a superestrellas como LeBron James, Steph Curry, Damian Lillard y Russell Westbrook dejarlo todo en cancha para, o asegurar su lugar en la nueva modalidad, o acomodarse mejor en esta. 

LeBron, Luka Doncic y Mark Cuban pueden haberlo criticado en el pasado, pero es difícil argumentar que el torneo no cumplió su propósito. Su incorporación trajo un nuevo nivel de intriga y drama en la recta final de la temporada regular y alentó a los equipos a mantenerse competitivos. 

En la Conferencia del Oeste, los dioses del baloncesto maquinaron para ofrecer un manjar, con posiblemente los dos mejores jugadores del mundo jugándose la vida en el primer partido. 

LeBron vs. Steph va a ser pura diversión en la lucha por la séptima posición y la oportunidad de cruzarse contra CP3 y los Suns, que terminaron con el segundo mejor récord en toda la liga. 

Steph Curry debería ser reconocido como el Jugador Más Valioso de esta temporada, según LeBron James. [suministrada]

LeBron le expresó a la prensa el domingo que para él, Curry debe ganar el premio a Jugador Más Valioso de la liga.

 “Miren lo que ha hecho este año. Si Steph no está en el equipo de Golden State, ¿qué veríamos? A veces nos vemos atrapados en los récords. Nos vemos atrapados en quién tiene el mejor récord, en lugar de simplemente decir quién tuvo la mejor temporada ese año. Y Steph ha tenido, en mi opinión, la mejor temporada de todas este año”, expresó James 

Los Lakers cerraron la temporada regular con una impresionante racha de cinco victorias consecutivas a pesar de que James y Anthony Davis claramente todavía no están al 100 por ciento con problemas en el tobillo y tendón de Aquiles respectivamente. 

James salió cojeando de la victoria del domingo por 110-98 sobre los Pelicans en el cuarto periodo, aparentemente lastimándose el tobillo que le costó 27 partidos de temporada regular. Si bien James evitó una nueva lesión grave, la visión de él cojeando envía un mensaje claro de que estos Lakers no son el gigante, casi invencible, que entró en la temporada regular. 

Los Lakers tendrán la ventaja de local contra los Warriors, y en un potencial segundo juego de play-in contra el ganador de Spurs vs. Grizzlies. Históricamente también es poco probable que lleguen lejos en la postemporada. Ningún equipo clasificado por debajo del número 6 ha ganado el campeonato; y solo 10 veces un equipo que entra séptimo u octavo ha pasado de la primera ronda.

Es comprensible que LeBron y sus Lakers estén frustrados por cómo ha ido la temporada. Las lesiones de LeBron y Davis son la razón de estar en esta ronda de play-in. De estar saludables, aun sin ventaja local en ninguna ronda de la postemporada, deben ser considerados entre los favoritos al campeonato. Pero la salud es un gran signo de interrogación actualmente. 

En la Conferencia del Este, los Wizards de Washington, que parecían moribundos a comienzos de temporada por un ataque de covid-19 que afectó a gran parte del equipo, se han levantado de las tinieblas gracias a un esfuerzo heroico de Russell Westbrook. La máquina de triples-doble promedió 23.6 puntos, 12.8 rebotes y 13.2 asistencias desde el receso del Juego de Estrellas, lo que los cargó hasta la octava posición. 

Los Wizards visitarán a los Celtics, quienes han tenido una temporada de pesadilla. Las lesiones continuas le permitieron jugar solo un 2% de la temporada con el cuadro regular de mejor proyección. Actualmente entran al play-in sin el estelar Jaylen Brown, quien se sometió a una operación en la muñeca. La superestrella Jayson Tatum sufrió de covid a comienzos de temporada y ha tenido que utilizar un inhalador de aire desde entonces. Evan Fournier, adquirido en el día límite de cambios, se contagió con el virus a solo días de llegar a Boston. Kemba Walker, Marcus Smart y Robert Williams también han perdido gran parte de la temporada por lesiones. 

Los Hornets y los Pacers, el enfrentamiento del noveno vs. el décimo, también son un cruce poco inspirador. Indiana tiene la mitad del equipo en la lista de lesionados, mientras que los Hornets siguen sin su mejor anotador Gordon Hayward. 

Si bien la configuración del play-in es sencilla, al principio puede resultar confuso para muchos fanáticos porque es un concepto nuevo para la liga. 

Aquí como es que funciona el formato:

– Los equipos que terminen del primero al sexto de cada conferencia tendrán puestos garantizados en los playoffs. Los equipos del séptimo al décimo entrarán en el torneo.

– Los equipos 7 y 8 de cada conferencia se enfrentarán, y el ganador se quedará con el puesto número 7 en los playoffs. El perdedor aún tendrá una oportunidad más para llegar a la postemporada.

– Los equipos 9 y 10 de cada conferencia se enfrentarán, y el ganador avanzará para jugar contra el perdedor del 7 y 8. El perdedor del número 9 contra el número 10 será eliminados de la contienda de playoffs.

– El perdedor del 7 vs. 8 y el ganador del 9 vs. 10 jugarán por la octava posición y la clasificación.

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