Otro galardón para ‘Cano’ Vélez

Como si le hicieran falta más reconocimientos o más Salones de la Fama a los que pertenecer, el legendario exlanzador Wilfredo ‘Cano’ Vélez, otrora baluarte de la selección nacional y considerado por muchos como el mejor lanzador zurdo de la historia del béisbol aficionado boricua, acaba de recibir otro más.

El viernes de la semana pasada, la Union University de Tennnessee, donde él cursó estudios y, naturalmente, brilló como lanzador entre 1987 y 1988, lo exaltó a su Salón de la Fama Deportivo, convirtiéndolo en el primer puertorriqueño que recibe ese honor.

Con Union University, Vélez fue seleccionado en dos ocasiones como All American de la National Association of Intercollegiate Athletics (NAIA), estableció una marca de 14 victorias seguidas que se mantiene vigente y en 1988 tuvo marca de 10-1, la tercera mejor de la historia de la institución.

El legendario lanzador fue exaltado al Salón de la Fama de Union University en Tennessee. [suministrada]

“Ellos me habían enviado una carta hace unos meses notificándome la decisión”, dijo. “No me sorprendió porque yo sabía que era un candidato fuerte, a pesar de que habían pasado muchos años”.

“No sé cada cuántos años es la exaltación, pero de los seis que exaltaron esa noche, había otros que se habían graduado en 1966, 1968 y 1981”.

En la ceremonia estuvieron su dirigente, Bill Green, “quien vive en Colorado ahora pero viajó para estar presente”, así como el segunda base, Bart Teaghe y el jardinero central, Pete Williams, dijo Vélez, quien en su último año tuvo de receptor al boricua Julio Ozuna.

Pero Vélez, quien el año pasado estuvo trabajando en el Programa de Formación Deportiva de Caguas, tuvo que asistir “solito” a la actividad: “Mis hijos estudian y mi esposa tenía trabajo y no podía ir”, dijo Vélez, un ex dirigente de Rֵío Grande, Cayey y Guaynabo en la Doble A que actualmente se desempeña como coach de lanzadores de los Mulos de Juncos.

Vélez ya era miembro del Salón de la Fama del Deporte Puertorriqueño y el Recinto de Inmortales del Béisbol Aficionado Puertorriqueño. Además, nacido en Yabucoa, pero radicado en Caguas desde niño, fue exaltado al Salón de la Fama de Yabucoa y el Pabellón de los Deportes de Caguas.

En la Doble A militó en toda su carrera con los Azucareros, de 1984 a 2003, acumulando un récord de 61-11 con 1.69 de efectividad.

Fue Lanzador del Año del torneo en 1991, 1996 y 2001 y con Yabucoa, consiguió campeonatos nacionales en 1994, 1995 y 1996.  

Además, fue pieza clave del Equipo Nacional en varias ediciones, siendo la última en el 2002 cuando formó parte del equipo que ganó medalla de oro los Juegos Centroamericanos y del Caribe en El Salvador, evento en el que fue el abanderado de la delegación de Puerto Rico.

También implantó la marca de victorias en serie regular de 26, luego superada por Jean Félix Ortega.

“La gente me conoce por lo de Puerto Rico y no sabe nada de lo que hice en la Universidad”, dijo Vélez, quien se transfirió a Union después de cursar sus primeros dos años de estudios de educación física y salud en la Olivet University de Chicago, de donde salió “huyéndole al frío”.

“Pero Union es una institución muy prestigiosa y la verdad es que ellos siempre se portaron muy bien conmigo: en 1987 no solo pude ausentarme para ir a los Panamericanos de Indianápolis, sino que ese mismo año también me dieron permiso para irme una semana con la Selección a China”.

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